Focus

De slimme auto’s van de toekomst moeten ook constant met elkaar – en met de slimme weginfrastructuur – communiceren om elkaars positie en intenties te kennen. Dat biedt een paar onvermoede mogelijkheden: knooppunten en spitsuren kunnen makkelijker worden beheerd, en het moet ook een weldadig effect hebben op het aantal ongevallen. Autofabrikant Jaguar Land Rover is zo’n systeem momenteel aan het uittesten in het Engelse Coventry.

Stel je voor dat je auto je, vanaf het moment dat je instapt, al haarfijn weet te vertellen waar er files staan en hoe je die best kunt omzeilen. Dat er niemand bij gebeurlijke ongevallen nog naar de hulpdiensten hoeft te bellen: de slimme weginfrastructuur heeft dat werk al gedaan voordat je op het telefoonknopje hebt kunnen drukken. Met de geïntegreerde connected infrastructure-systemen van de toekomst wordt zoiets perfect mogelijk. Het resultaat zal vooral een vlotter en veiliger verkeer opleveren.

In dat gedroomde systeem zullen automobilisten vanaf het moment dat ze hun garage hebben verlaten deel uit maken van een netwerk. Een netwerk waarin V2X-communicatie de plak zwaait, zoals autofabrikanten er al een eigen boeventaaltje voor hebben bedacht: zowel ‘vehicle-to-vehicle’ (V2V) als ‘vehicle-to-infrastructure’ (V2I). Binnen die verbindingen sturen auto’s eenvoudige berichten naar elkaar over hun snelheid en positie, die de industrie ‘Basic Safety Messages’ (BSM) noemt. In essentie zeggen auto’s via die berichten constant ‘alles is oké’ tegen elkaar. Tot het eens niet oké is.

Slimme corridor

“Connectiviteit brengt ons niet alleen een stap dichter bij de realisatie van zelfrijdende auto’s, maar creëert ook een platform om onze klanten de komende jaren meer geconnecteerde veiligheidsvoorzieningen aan te bieden”, zegt Colin Lee, Connectivity Manager bij Jaguar Land Rover. Het automerk werkt mee aan een bijna acht miljoen euro kostend UK Connected Intelligent Transport Environment -project (UK CITE) van de Britse overheid, waarbij die laatste – samen met Jaguar Land Rover, de Universiteit van Warwick, verscheidene lokale besturen en technologiepartners Siemens, Huawei en Vodafone – de eerste volledig geconnecteerde infrastructuur in het Verenigd Koninkrijk wil uitbouwen, zodat zelfrijdende auto’s binnen enkele jaren veilig over dat wegennet kunnen suizen.

Er bestaan wel meer van dat soort projecten, onder meer in de Verenigde Staten en op het Europese vasteland, en daar doen ook andere autofabrikanten en technologiebedrijven aan mee. Maar het UK CITE-project valt op door zijn omvang: het plan is om die slimme infrastructuur meteen al aan te knippen over een wegennet dat zestig kilometer beslaat, over vier autosnelwegen en provinciale wegen heen: de M40 (Londen-Birmingham), de M42 (Bromsgrove-Ashby), de A45 (Birmingham-Trapson) en de A46 (Bath-Cleethorpes).

Alle middelen ingezet

Waaruit bestaat die slimme weginfrastructuur dan? Het is een combinatie van draadloze technologieën die op zich vrij courant zijn: er wordt zowel draadloos internet via WiFi-radiostralen als internetcommunicatie via een glasvezelnetwerk gebruikt, bijvoorbeeld. Mobiele 3G- en 4G-netwerken eveneens – de reden waarom dus bijvoorbeeld ook Vodafone mee in het spel zit. Ook Dedicated Short Range Communication (DSRC), een eerder op industrieel niveau gebruikte standaard voor digitale radiocommunicatie, wordt gebruikt. De bedoeling is natuurlijk om te achterhalen welke van deze technologieën het beste is om aan het einde van het project, dat tweeëneenhalf jaar zal duren, permanent te installeren in zo’n slimme infrastructuur. “Om de voordelen van autonome wagens optimaal te benutten, moeten we meer inzicht krijgen in de infrastructuur die nodig is om ze te ondersteunen”, zegt Lee. “We werken samen met een aantal fantastische, wereldwijde academici en experts uit diverse sectoren.”

Levend systeem

Het plan van Jaguar Land Rover is om ook binnen de testwagens die het bedrijf in de strijd gooit voor het project een waaier aan intelligente voorzieningen te testen. Zoals een ‘Electronic Brake Light Warning’ (EEBL), die sneller aangeeft dat een voorligger zwaar op zijn rem duwt dan een autobestuurder het kan opmerken aan de remlichten. Een ‘Emergency Vehicle Warning’ (EVW), of een waarschuwing dat prioritaire voertuigen zoals ambulances en brandweerwagens in aantocht zijn, zodat er tijdig ruim baan kan worden gegeven. Interieurverklikkers die waarschuwen voor wegenwerken of dichtslibbend verkeer. Enzovoort.

Die extra kennis die het systeem oplevert, is al heel handig voor een automobilist die nog eigenhandig de auto aan het besturen is, maar wanneer we evolueren naar een toekomst waarin de wagen zelf rijdt, wordt het zelfs cruciaal. De geconnecteerde technologie is een belangrijke aanvulling voor de sensoren en de AI die in de auto’s zelf zitten: die werken namelijk binnen een beperkt bereik, terwijl de geconnecteerde infrastructuur het allemaal wat meer holistisch overschouwt. Met andere woorden: de slimme, zelfrijdende auto moet meerijden in een levend systeem.