Reportage

In Amerika worden ‘geweldige’ producten gemaakt. Amerikanen zijn bijvoorbeeld helemaal gek van hun Sports Utility Vehicles (SUV’s) of, zoals BMW ze benoemt, ‘Sports Activity Vehicles’. Maar waar komt die fascinatie precies vandaan?

De voorliefde voor stoere voertuigen allerhande zit ingebakken in de Amerikaanse cultuur. Om te begrijpen waarom Amerikanen zoveel houden van hun pick-uptrucks, SUV’s en SAV’s moeten we even terug in de geschiedenis. De kiem voor het succes van deze wagens werd namelijk al gelegd in de negentiende eeuw, toen er van personenwagens zelfs nog geen sprake was. Zowat alle Amerikanen leefden op boerderijen die ver van elkaar verwijderd lagen in het platteland. Deze kleine bedrijfjes transporteerden zowel goederen als personen met paard en kar. Een eeuw later, vanaf 1925, verschenen de eerste pick-uptrucks. Het land was al iets meer verstedelijkt, maar op vlot berijdbare wegen of openbaar vervoer moesten de inwoners van de duizenden dorpen nog niet rekenen. De economie was nog steeds sterk afhankelijk van de ranches. Multifunctionele voertuigen die ook op iets slechtere wegen konden rijden, waren dus ideaal voor de dagelijkse noden van de Amerikaan.

Roadtrip

Vandaag is pakweg een op de honderd Amerikanen nog landbouwer en hebben SUV’s al lang niet meer het utilitaire karakter van weleer. Maar de Amerikaan verplaatst zich nog altijd graag doorheen het uitgestrekte land. Lange trajecten afleggen is in Noord-Amerika heel normaal. Het wegennet bevat er veel meer lange rechte stukken en minder kleinere, bochtige wegen zoals in Europa. Perfect dus om rustig te cruisen in een comfortabele SUV of SAV. De Amerikaan verwacht ook dat zijn auto geschikt is voor heel diverse gebruiks- en weersomstandigheden. Dat verklaart bijvoorbeeld waarom in de States de voorkeur gegeven wordt aan alleseizoensbanden, terwijl Europeanen eerder kiezen tussen zomer- of winterbanden. Opnieuw een argument voor de SUV’s en SAV’s van deze wereld.

Gezien hun succes hoeft het niet te verbazen dat er in de States heel wat SUV’s gebouwd worden.

Ook de brandstofprijs – die tot op vandaag een stuk lager ligt in de States dan bij ons – speelt al enkele decennia in het voordeel. Hoewel het al veel verkleind is, blijft er nog een verbruiksverschil tussen een personenwagen en een SUV. Maar met een prijs van circa 3 dollar per gallon benzine voelt de Amerikaan dat minder in zijn portemonnee. Marktstudies tonen het trouwens aan: wanneer de brandstofprijzen in de Verenigde Staten langdurig dalen, stijgt de verkoop van SUV’s. De Amerikaanse overheid heeft dat ook wat in de hand gewerkt met minder strenge verbruikseisen voor ‘lichte trucks’ dan voor personenwagens (de zogenaamde Corporate Average Fuel Economy-norm uit de jaren zeventig).

Natuurlijk spelen nog heel wat andere – en niet louter Amerikaanse – factoren een rol in het SUV-succes. De toegenomen interesse in outdoorsporten, bijvoorbeeld. Steek maar eens een surfplank in een compacte hatchback. Natuurlijk is ook de vlottere instap een troef, vooral bij de ouder wordende bevolking. Of het hogere veiligheidsgevoel en het betere overzicht op de weg, waardoor de bestuurder meer gemoedsrust ervaart. Al blijft een SUV of SAV toch ook een statussymbool.

Thuishaven van BMW X

Gezien hun succes hoeft het niet te verbazen dat er in de States heel wat SUV’s en SAV’s gebouwd worden. Een mooi voorbeeld daarvan is BMW. In de jaren negentig was de Duitse constructeur op zoek naar een productielocatie voor de Amerikaanse markt. Die bouwde BMW uiteindelijk in Spartanburg, in de zuidoostelijke staat South Carolina. Aanvankelijk rolden de BMW 3 Reeks en de Z3 er van de band, maar vandaag is Spartanburg uitgegroeid tot de hub van de meeste X-modellen van BMW.

De BMW X5 werd in 1999 het allereerste Sports Activity Vehicle, BMW’s sportieve interpretatie van het SUV-concept. Made in the USA, maar bestemd voor de hele wereld. Wat volgde, is een verkoopsucces dat zelfs BMW niet had zien aankomen. Meer dan 1,9 miljoen BMW X5’s rolden er al van de band in Spartanburg. De huidige generatie van de X5 staat op het punt vervangen te worden, maar presteerde in 2017 (het laatste volledige jaar van zijn carrière) nog een productierecord. De nieuwste BMW X5 wordt gelanceerd in november 2018.

Naast de X5 produceert BMW in Spartanburg ook de compactere X3 en de Sports Activity Coupés X4 en X6.

In maart 2018 ruimde de BMW X4 van de eerste generatie plaats voor de nieuwe X4, die nu bij de dealers staat. Ook de allereerste preproductiemodellen van de toekomstige BMW X7 – de nieuwe vaandeldrager van het X-gamma – werden er al geassembleerd.  Kortom, alle BMW X-modellen hebben hun thuisbasis in Spartanburg, behalve de kleinere X1 en X2.

Making America great?

Voor de Amerikaanse economie is de plaatselijke BMW-fabriek trouwens ook van groot belang, en dan hebben we het niet alleen over de 10.000 personeelsleden. Ongeveer 70 procent van de wagens uit Spartanburg wordt geëxporteerd naar klanten buiten de Verenigde Staten. Zo verlieten vorig jaar 272.346 van de 371.284 Amerikaanse BMW X-modellen het land. Geen enkele andere autofabriek in de Verenigde Staten creëert zo’n grote exportwaarde (8,76 miljard dollar in 2017) voor de handelsbalans volgens het Amerikaanse handelsministerie.