Trend

De auto van de toekomst wordt zich beter en beter bewust van zijn omgeving. Hij zal door obstakels heen proberen te kijken, autonoom kunnen rijden op de weg én terrein, en ook beter worden in het herkennen van objecten in zijn buurt. Ook niet onbelangrijk: de terugkoppeling met AI en het verzamelen van big data. De Britse fabrikant Jaguar Land Rover forceert momenteel een forse technologische sprong op al die gebieden.

Een auto die autonoom rijdt, zodat de bestuurder zich met andere dingen dan autorijden kan bezighouden terwijl een robotbrein in de auto hem ter plaatse brengt: het is technologie waaraan alle automobielfabrikanten momenteel aan het werken zijn. De meeste factoren in dat plan komen ook stilaan op punt. De eerste stap was nog het gemakkelijkst: ervoor zorgen dat de auto, of tenminste zijn boordsysteem, op ieder moment weet waar hij is (GPS natuurlijk), en hem voorzien met een constante verbinding met het internet (moderne wagens worden stilaan standaard voorzien van een SIM-kaart voor datacommunicatie). Het wordt pas echt spannend wanneer de volgende trede wordt genomen: ervoor zorgen dat auto’s kunnen nadenken (met artificiële intelligentie) en – niet onbelangrijk – zien! Een autonoom rijdende wagen die zijn bestuurder veilig ter plaatse moet brengen, dient te worden voorzien van een batterij sensoren en camera’s die de omgeving kunnen aftasten naar mogelijke obstakels en gevaren.

Op de buiten

Op straten en wegen is dat nog het makkelijkst: de AI in het boordsysteem kan zich gedeeltelijk beroepen op GPS-gegevens. Maar op het terrein? Daar spelen wel wat andere elementen, aangezien niet alles wat een offroad rijdende automobilist tegenkomt op een typische GPS-wegenkaart staat. Voor de Britse autofabrikant Jaguar Land Rover is dat andere wel een must: een van de belangrijkste verkoopargumenten voor wagens van het merk is dat ze ook hun mannetje staan buiten de wegen. Wanneer die evolueren naar een toekomst waarin auto’s zichzelf besturen, zou die ervaring dus ook niet anders mogen zijn. En dus is het merk nu al bezig met slimme technologie voor autonome wagens die werkt op ieder berijdbaar terrein, en in alle weersomstandigheden: van modder via regen, ijs en sneeuw tot mist en hagel.

Voor Jaguar Land Rover zijn ook offroad zelfrijdende auto’s een must: een van de belangrijkste verkoopargumenten van het merk is dat zijn wagens ook hun mannetje staan buiten de wegen.

Het CORTEX-project van het bedrijf, waarvoor het meer dan vier miljoen euro aan onderzoeks- en ontwikkelingsbudget uittrok, moet uiteindelijk resulteren in Sports Utility Vehicles (SUV’s) die ook op het terrein autonoom kunnen rijden. Autonoom rijdende auto’s op niveau 4 en 5 van de bekende schaal moeten daarvoor mogelijk worden. Een autonoom rijdende SUV die Jaguar Land Rover in de toekomst zal afleveren dankzij het nieuwe systeem, moet volledig zonder menselijke interventie kunnen rijden, op welk terrein dan ook dus.

Vijfde dimensie

Daarom werken R&D-vorsers bij Jaguar Land Rover aan wat ze zelf ‘5D-technologie’ noemen: een slim systeem dat geluid, video, radar, lichtdetectie en afstandsmeting (Light Detection And Ranging of LiDAR) in real-time bij elkaar brengt. Zo krijgt de auto een ‘bewustzijn’ over zijn omgeving, hoe die er ook uitziet. Combineer dat met een zelflerend AI-systeem en toekomstige wagens worden zelfs beter en beter in het combineren van stimuli vanuit al die vijf bronnen. Jaguar Land Rover werkt daarvoor samen met AI-experts aan de Universiteit van Birmingham en het in het Britse Cambridge gevestigde bedrijf Myrtle AI, dat sleutelt aan zelflerende AI-systemen. Zelf zal de fabrikant de innovaties die zijn R&D-afdeling samen met die partners ontwikkelt, uitproberen in fysieke terreintests in de ruwere regio’s van het Verenigd Koninkrijk. “Het is cruciaal om zelfrijdende auto’s te ontwikkelen die de capaciteiten en prestaties leveren die onze klanten van elke Jaguar en Land Rover verwachten”, zegt Chris Holmes, Connected & Autonomous Vehicle Research Manager bij Jaguar Land Rover.

Samen met de grootsten

Tegelijkertijd werkt Jaguar Land Rover samen met Waymo, het vroegere project rond zelfrijdende auto’s van Google. Op die manier halen de twee bedrijven het meeste uit de jarenlange research die de Amerikaanse tech-gigant al heeft gevoerd naar veilige zelfrijdende wagens. Ook tijdens nieuwe tests, die in 2018 nog moeten beginnen, zullen er praktijkgegevens worden gegenereerd waarmee ingenieurs van beide partijen de technologie kunnen verfijnen, zodat autonome wagens het veiligheids- en betrouwbaarheidsniveau kunnen aanbieden dat Jaguar Land Rover beoogt. Het is meteen een langlopend project: tijdens de eerste twee productiejaren zullen er tot 20.000 exemplaren van de elektrische I-Pace worden gebouwd voor klanten van de autonome Waymo-service, goed voor een miljoen ritten per dag.

‘Doorheen’ objecten zien

Maar ook de eigen onderzoeksinspanningen van de autofabrikant eindigen daar niet. Tegelijkertijd is het bedrijf ook bezig aan een project waarin de perceptie van wagens op de openbare weg wordt vergroot. Een toonbeeld van hoe auto’s zich steeds bewuster worden van hun omgeving is dat ze over sensor-, camera- en andere technologieën beschikken die onder meer ‘doorheen’ obstakels kunnen kijken. Dat is precies wat het bedrijf aan het ontwikkelen is met AutopleX, een tweede project waarvoor het een bedrag van 5,3 miljoen euro heeft vrijgemaakt. “Een ander cruciaal project om in de nabije toekomst zelfrijdende auto’s naar onze klanten te brengen”, vervolgt Holmes. “Onze autonoom rijdende wagens moeten veiligheid garanderen in de meest uitdagende verkeerssituaties die zich kunnen voordoen in de echte wereld.”

Jaguar Land Rover leidt daarvoor een consortium van bedrijven en onderzoeksinstellingen, waaronder ook onder meer de Universiteit van Warwick en het Duitse technologiebedrijf Siemens, om samen technologie te ontwikkelen die autonoom de onmiddellijke omgeving van de wagen in kaart brengt, zodat het artificieel slimme boordsysteem tijdig informatie krijgt over eventuele obstakels op de weg die eraan komen.

Eerste stappen

Een andere belangrijke factor in het ‘verstand’ dat toekomstige zelfrijdende wagens zal aandrijven zit in zijn vermogen om data te genereren die later – door een computersysteem waarmee de auto de connectie maakt – kan worden verwerkt om in de toekomst nog beter beslissingen te nemen. Cruciale eerste stappen van al het zonet genoemde (sensoren, AI, datacollectie) zitten overigens ook al in huidige nieuwe modellen die Jaguar Land Rover op de markt brengt. En ze verhogen het gemak en de veiligheid van een automobilist die ze wel nog zelf bestuurt. De Jaguar E-Pace, vorig jaar door Top Gear nog uitgeroepen tot ‘Crossover van het jaar’, beschikt bijvoorbeeld over artificieel intelligente Smart Settings-technologie die de voorkeuren en gewoontes van de bestuurder onthoudt, zodat toekomstige ritten alleen maar comfortabeler kunnen gebeuren. Wanneer je de auto nadert, herkent hij je onder meer aan het Bluetooth-signaal van je smartphone, en past vervolgens de stoel, de verwarming/airco en de voorkeuren van het infotainmentsysteem aan volgens jouw normale wensen.

En dat is nog maar het begin: hoe langer je met de auto rijdt, hoe meer dat slimme systeem rekening houdt met elementen als tijd, locatie, weersomstandigheden en gedragspatronen.

Elektrische origine

De E-PACE erfde al die slimme kenmerken over van de I-PACE, de eerste elektrische wagen van Jaguar, die onder meer ook over Alexa beschikt, de slimme spraakassistent van de Amerikaanse technologiereus Amazon, en draadloos updates kan ontvangen voor zijn ingebouwde software. Dat betekent niet alleen dat het GPS- en infotainmentsysteem altijd over de meest actuele data beschikken, maar dat ook de ingebouwde telematica en de software die de batterij regelt constant worden verbeterd. “Het is allemaal technologie die een paar routinetaken, die een automobilist kunnen afleiden of ongemak bezorgen, identificeert en automatiseert”, zegt Peter Virk, Director of Connected Car and Future Technology bij Jaguar Land Rover. “We veranderen stilaan de perceptie van hoe het dagelijks besturen van een auto moet aanvoelen.”