Past fiction

Michael Knight (David Hasselhoff) praatte in de jaren ‘80 tegen zijn auto. KITT, een zwarte Pontiac, praatte terug. Nog enkele jaren de ontwikkeling van Artificiële Intelligentie en slimme autotechnologieën op hun beloop laten, en je nieuwe auto kan dat binnenkort ook.

Wellicht herinner je je vooral het heen-en-weer zwalpende rode led-licht aan zijn snuit. Maar dan ook de gedurige stem van acteur William Daniels die hem vertolkte. KITT (Knight Industries Two Thousand), een artificieel intelligente Pontiac Firebird Trans Am, was meer nog dan bestuurder David Hasselhoff de grote ster van de tv-reeks ‘Knight Rider’, na ‘The A-Team’ misschien wel het grootste Amerikaanse jeugdicoon van midden jaren ‘80.

Artificieel intelligente auto’s bestonden op dat moment alleen nog maar in de fantasie van tv-scenaristen, die op hun beurt de inspiratie haalden uit films als ‘Tron’ en ‘2001: A Space Odyssey’. Want zou het geheel toevallig zijn dat KITT, net als de met menselijke intelligentie behepte computer HAL-9000 uit ‘2001: A Space Odyssey’, zijn persoonlijkheid vooral kreeg door een bij iedere klank pulserend systeem van lampjes in het dashboard?

 

Praten met de auto

Gezellig met jou keuvelen tijdens de rit, als ware je Michael Knight, kunnen auto’s meer dan dertig jaar na de laatste aflevering van ‘Knight Rider’ nog altijd niet. Maar technologiebedrijven en autoconstructeurs zijn er al wel voor aan het zorgen dat ze stilaan iets terugzeggen wanneer je hen aanspreekt. Het boordsysteem van een auto bedienen door middel van stemcommando’s kan al eventjes, maar de communicatie gaat meer en meer in twee richtingen. Een prototype voor een nieuw systeem dat spraaktechnologiebedrijf Nuance momenteel aan het uittesten is in het Duitse Aken kan nu al verduidelijkingen vragen. Wanneer je een adres probeert in te spreken en het systeem begrijpt je niet helemaal, zal het bijvoorbeeld een suggestie op het scherm tonen en vragen of je dit adres bedoelt. Jehoeft alleen ja of neen te antwoorden.

 

Begripvol boordsysteem

Natuurlijk is het systeem nog rudimentair en antwoordt het in een bijzonder irritante computerstem. Maar het is aan het groeien: volgens Dr. Nils Lenke, een AI-expert die aan het Nuances Dragon Drive-systeem werkt, zal het systeem de volgende jaren snel geavanceerder worden omdat computers tout court groeien in het begrijpen van wat hun menselijke eigenaars willen. Stel dat je binnen enkele jaren een slimme boordcomputer van het kaliber van Dragon Drive vraagt om je naar een tankstation te brengen: vanzelfsprekend zal dat er eentje zijn van een keten waar je een tankkaart hebt, zonder dat je dat zelf hebt moeten instellen.

 

Persoonlijkheid

En ook die kille computerinterface zal in de toekomst wel wat meer persoonlijkheid krijgen, vertelde Lenke. “Of je het systeem al dan niet een persoonlijkheid meegeeft, is niet eens een kwestie van technologie: dat is gewoon een designkeuze”, zegt hij. “Wij bouwen het basissysteem en concentreren ons daar momenteel op, maar daarbovenop kunnen we het evengoed menselijk gedrag doen emuleren.”

Er waren overigens nog meer dingen die KITT destijds kon, en die vandaag al in het verschiet liggen. Kon hij bijvoorbeeld niet zelf naar The Hoff rijden wanneer die hem dat instrueerde via zijn polshorloge? Kijk eens hier: ook zelfrijdende auto’s zijn een hot topic wanneer het vandaag over automobieltechnologie gaat.

 

Realiteit haalt fictie in

‘Knight Rider’ kan misschien visionair geweest zijn in zijn tijd, maar de werkelijkheid gaat de fictie misschien wel snel inhalen. Slimme, spraakzame wagens zullen de komende jaren meegroeien met de enorme sprongen die Artificiële Intelligentie aan het maken is. Kijk naar slimme assistenten als Apple Siri, de Google Now-dienst of Amazon Alexa: ook die zijn nog behoorlijk lomp vandaag, maar hun toekomstige, zelflerende opvolgers zullen exponentieel slimmer worden.

“De spraakassistenten die je vandaag op smartphones ziet, zijn technologisch al erg geavanceerd”, zegt Lenke. “Alleen weten mensen niet goed wat ze ermee moeten doen. In auto’s heeft het minder van een gimmick: je bent beperkt in het gebruik van je handen en je ogen, die je nodig hebt om de auto te besturen. Dan is spraak- en AI-technologie, wanneer ze het juiste niveau van gebruiksvriendelijkheid heeft, bereikt een relevant alternatief.”