Reportage

De Japanse makers van videogamereeks Gran Turismo zijn kind aan huis bij autoconstructeurs. Ze werken soms zelfs zo nauw samen met de designers van de merken dat ze samen een exclusief conceptmodel bedenken en maken. Zoals recentelijk nog de Jaguar Vision Gran Turismo Coupé, die alleen in Gran Turismo Sport, de recentste game uit de bejubelde racegamereeks, te besturen valt.

Puur handwerk

Wanneer je de kantoren van Polyphony Digital in Tokio binnenwandelt, zie je het gewoonlijke amalgaam van mensen die in de videogame-industrie werken: designers, 3D-artiesten, -animators en -programmeurs, producers en testers. Maar ook: autofreaks. Overal in de kantoren staan rekken met boeken over automechaniek, schaalmodellen van bolides die in de game zitten, automagazines, enzovoort. En dat kan ook moeilijk anders, want de gamedesigners moeten – met een ontwerptijd van ongeveer zes maanden per wagen – bestaande bolides ‘naboetseren’ tot een digitaal 3D-model. “De kwaliteit die we nastreven, komt er niet door magie, en zelfs niet volledig door technologie”, zegt Kazunori Yamauchi, CEO en hoofddesigner van Polyphony Digital. “Het is puur handwerk.”

Kind aan huis bij constructeurs

De designers van Polyphony Digital zijn ook kind aan huis bij de autofabrikanten. Vanuit de hoofdzetel in Tokio (voor de Japanse constructeurs), maar ook vanuit bijhuizen in Amsterdam en Los Angeles (voor respectievelijk de Europese en Amerikaanse markt) vertrekken ontwerpers geregeld op studietrip om nog meer details van de wagens te vatten met een fototoestel. In Tokio staat er in ieder geval een muurhoog rek vol tassen met fotomateriaal klaar, zodat de designers die gewoon moeten mee grissen wanneer ze op pad gaan.

De tand des tijds omzeilen

De meester zelf reist geregeld mee en heeft daarvoor een indrukwekkende privécollectie van tientallen fotolenzen op zijn kantoor staan. “Het is erg belangrijk dat we de esthetiek van iedere auto tot in de kleinste details juist hebben”, zegt Yamauchi. “De kwaliteit van onze 3D-modellen gaat ver voorbij wat er nodig is voor de gameconsoles van vandaag: we hercreëren nu modellen die we binnen tien jaar nog in een volgende versie van de game kunnen zitten.”

Allemaal autofreaks

Spelers van Gran Turismo Sport, de recentste aflevering van de al bijna een kwarteeuw lopende racereeks, zijn door dezelfde microbe gebeten. De game bevat overdadig veel toeters en bellen voor de autofreak. De hoeveelheid brandstof die de speler heeft verbruikt tot nu toe, is bijvoorbeeld een ‘achievement’ (een trofee in de game, waarmee spelers tegen elkaar kunnen pronken). Een ingebouwd automuseum laat de hele geschiedenis achter iedere bolide uit de game zien. En dan is er nog de mogelijkheid om alle auto’s die de speler in zijn virtuele garage heeft staan, tot in de kleinste details af te stellen. De balans tussen je voorste en achterste remmen, de suspensie, de topsnelheid per versnelling, … alles kan worden getuned. “Je vrijheid wordt alleen beknot door wat er fysisch mogelijk is”, oppert Yamauchi. “Het is niet de bedoeling dat je keuzes je in een fantasiewereld brengen, met auto’s die beter kunnen dan wat de wetten van de fysica en mechanica toelaten.”

Digitaal exclusiefje

Het gebeurt echter wel dat het team van Yamauchi, samen met designers van de automerken waarmee ze samenwerken, een stukje automobielfantasie naar de game brengen. De meeste van de honderden wagens die in Gran Turismo Sport zitten, zijn bestaande modellen. Maar soms wordt er samengewerkt om, van de tekentafel van de constructeur naar die van de gamedesigners, een conceptmodel uit te werken dat alleen in de game te besturen valt.

Jaguar Vision GT Coupé

Het recentste conceptmodel dat alleen in de game zit, is de Jaguar Vision GT Coupé, een elektrische conceptwagen die door Jaguar-designers werd ontworpen op basis van inspiratie die ze opdeden bij de racegeschiedenis van het merk. Er zitten vormelementen in van de iconische C- en D-types, en voor de technische basis werd er opnieuw gekeken naar de I-TYPE 4 Formula E- en de I-PACE eTROPHY-racewagens. “Onze jonge designers creëerden een voertuig dat doordrenkt is van onze onwaarschijnlijke geschiedenis, maar dat de grenzen van toekomstig design verlegt”, zegt Julian Thomson, Design Director bij Jaguar.

Paardenkracht op het scherm

Spelers van Gran Turismo Sport die de wagen naar hun game downloaden (hij is gratis beschikbaar vanaf eind november), krijgen een bolide met 1.020 pk en een koppel van 1,200 Nm te besturen, die de honderd kilometer per uur op minder dan twee seconden tijd haalt en een topsnelheid van 320 km/u bereikt. De Jaguar-designers bouwden hem bovendien in koolstofvezel en geavanceerde aluminiumlegeringen, zodat hij een gewicht van slechts 1.400 kilogram en een bijna fifty-fifty gewichtdistributie heeft. Qua motorgeluid kreeg hij een ‘geëlektrificeerde’ versie van motoropnames van de Jaguar 603 D-Type mee, een iconische racewagen van het merk die in 1957 de Grote Prijs van Le Mans won.

Data delen

Het klinkt misschien koddig om over het gewicht en andere fysische kenmerken te spreken voor een virtuele auto, maar de centrale software van Gran Turismo Sport – de zogeheten engine – is zo gebouwd dat hij de fysica van de echte wereld één op één benadert. Het bedrijf wisselt ook constant data uit met autoconstructeurs. “Niet alleen maar om telemetrische data, maar ook gegevens over gewichtsverdeling of het zwaartepunt”, zegt Yamauchi. “Of elementen als de ophangingseigenschappen, die echt het karakter van een auto definiëren. Wanneer het over racewagens gaat, is ook de aerodynamica belangrijk: soms krijgen we testdata toebedeeld die is gegenereerd in windtunnels, of via Computational Fluid Dynamics-analyses, die we in onze simulatie gebruiken.”

Ad hoc-samenwerkingen met autoconstructeurs, zoals voor de Jaguar Vision GT Coupé, vloeien voort uit die constante samenwerking en gegevensuitwisseling. “Het design en de kracht van de Jaguar Vision GT Coupé is het resultaat van vele jaren van samenwerking tussen het Jaguar-team en ons”, besluit Yamauchi.